Un periodista recuerda más de 15 entrevistas con Aretha Franklin

Aunque firmó con Columbia Records en 1960, el avance de Aretha Franklin no llegó hasta 1967, cuando se mudó a Atlantic y lanzó I Never Loved A Man (The Way I Love You) en marzo de ese año, alcanzando el número 2 en la lista. Nosotros 200 y No. 1 en Top R&B Albums. Y cuando llegó, no estaba del todo lista para toda la atención. Franklin nunca recibió el entrenamiento en medios que otros artistas de Detroit como Diana Ross y Smokey Robinson tuvieron en Motown, a instancias del famoso fundador de las etiquetas, Berry Gordy Jr.

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Aretha Franklin

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Si bien fue un reconocimiento prácticamente inaudito para cualquier artista afroestadounidense de la época, su artículo de portada de la revista TIME de junio de 1968 la hizo aún más cautelosa con la prensa, lo que generó una desconfianza que duró décadas: la historia se clavó en su entonces inestable matrimonio con su esposo/gerente Ted White, que detalla el abuso físico y retrata a una mujer para quien la música era el único lugar donde podía encontrar consuelo de cualquier problema personal que enfrentaba. En el futuro, a menudo se la guardaba respondiendo preguntas en cámara, respondiendo con un cortés sí o no.

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Mis primeras experiencias con Aretha primero en 1965, cuando era una fan adolescente que le escribía desde Inglaterra, cuidaba de la iglesia de su padre en Detroit, y sorprendentemente recibía una carta a cambio; y luego, en 1966, convertirse en la primera persona en el Reino Unido en hablar con ella por teléfono estableció una relación que trascendió la típica relación de Aretha con los medios. Cuando finalmente me convertí en periodista musical profesional, la entrevisté al menos 15 veces (para varias publicaciones) en el transcurso de 41 años.

Tuve mis primeras conversaciones cara a cara con Aretha en Londres, cuando actuó en Europa en 1968 y 1970. Una vez que me mudé a Estados Unidos como corresponsal jefe de la revista Britains Blues & Soul en 1975, nos veíamos principalmente. en sus shows. Pero fue solo durante una entrevista sentada en su casa de dos pisos en Encino, California, en el verano de 1978, que comenzó a mostrar una marcada apertura en su capacidad de respuesta a mis preguntas sobre una variedad de temas.

Nos sentamos en un amplio sofá en la sala de estar. Aretha, entonces recién casada con el actor Glynn Turman, parecía relajada y cómoda. Me preguntó cortésmente si me molestaba que fumara antes de iniciar una conversación de una hora de duración que abarcó todo, desde la supuesta naturaleza autográfica de algunas de sus grabaciones (la gente puede pensar que son personales, pero eso depende de ellos. No se detiene me dejó escribir porque todavía me siento cómodo haciéndolo independientemente de lo que la gente pueda ver en las canciones) con la música que escuchaba en la radio (Barry White, Gladys Knight & the Pips, Rufus, The Emotions, the Four Tops los amo ! Earth, Wind & Fire, Roberta Flack y Donny Hathaway. Y hay personas que son amigos como Bill Withers, Marvin Gaye y Stevie [Wonder]), a un tema que sabía que era sensible: su elección de vestuario en el escenario.

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Cuando le pregunté cuánto influyó en la elección de sus atuendos, hubo un claro cambio en la atmósfera cuando Aretha se puso rígida en la silla, adoptando por primera vez una postura más defensiva. La mayor parte de lo que uso lo selecciono yo misma, dijo. No puedes complacer a todo el mundo, y mientras me sienta cómodo con lo que me pongo, creo que eso es lo importante. De vez en cuando, tal vez alguien de mi familia me diga si no les gusta algo, ¡pero eso es raro! Cambié el tema a las imitaciones de otras artistas femeninas (Mavis Staples, Diana Ross, Dionne Warwick) que había comenzado a incluir en sus shows en vivo, y ella se relajó de inmediato.

Dos años después la volví a encontrar en la casa de Encino. Estaba ansiosa por compartir su primer álbum recién grabado para Arista Records antes de su lanzamiento, pero tal vez aún más ansiosa por compartir su renombrado pastel de durazno, que ya le había dicho que esperaba probar. ¡No lo olvidé, David! Aretha dijo con una sonrisa, ofreciéndome un cuenco. Y en los años siguientes, Aretha me reveló más de su cálido sentido del humor y su ingenio rápido. En 1985 hablamos en su casa en Bloomfield Hills, Michigan. Aretha en ese momento, soltera, habló sobre cómo los hombres a menudo se sentían intimidados por ella. "Realmente soy una chica anticuada que me gusta enamorarme", reveló. He conocido a mi parte de tipos que han insultado y atacado mi inteligencia con sus historias y juegos. ¡Digo hola y adiós ! Me gusta un hombre que puede estar a la altura de las circunstancias! El doble sentido me hizo reír, pero cuando le pregunté si podía imprimir la cita, su respuesta fue ¡Claro que sí!

Mis recuerdos de Aretha no se limitan a las entrevistas. Hubo una vez que bailamos en una fiesta celebrada en su honor en Nueva York después de una actuación victoriosa en el Radio City Music Hall. En años posteriores, especuló sobre posibles solteros elegibles entre los compañeros artistas y personalidades de los medios que encontró, pidiéndome consejo. A veces, de repente, llamaba desde Detroit simplemente para decir: ¡Hola, David! ¿Qué es el 411? ¿Cuál es el chisme alrededor de LA?

Nuestra última entrevista telefónica completa ocurrió en 2014, con motivo del lanzamiento de su álbum Sings The Great Diva Classics . Como siempre, Aretha me hizo reír a carcajadas. Hablando de Adeles Rolling in the Deep (que derramó una portada memorable), me dijo: Después de escuchar la canción, dije: ¡Será mejor que no te enojes con Adeleshes sin tenerla! En noviembre de 2016, le envié un mensaje de texto antes de un viaje a Detroit y me pidió que le trajera algo de Harrods, la famosa tienda por departamentos de Londres que ella misma había visitado a fines de los años 60. No pudimos encontrarnos en ese momento, pero lo que en última instancia fue nuestra conversación final me recordó la mujer natural que siempre fue.

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