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Era una hermosa tarde de verano, con la brisa soplando desde el río Hudson, mientras Tom Paxton tomaba su guitarra acústica debajo de una carpa brillante en el Clearwater Festival en Croton Point Park, a más de 30 millas al norte de la ciudad de Nueva York.

Durante décadas, Paxton se ha presentado en este festival para apoyar el trabajo ambiental del balandro Clearwater del río Hudson. El Clearwater fue concebido en 1966 por el viejo amigo y mentor de Paxton, el ícono de la música folklórica y activista social Pete Seeger, quien alguna vez dijo que las canciones de Paxton eran parte de Estados Unidos.

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Paxton, con una barba gris a juego con su cabello, miró a través del Hudson hacia las colinas boscosas de Palisades mientras cantaba su canción de apertura, con letras inspiradas en un profeta del Antiguo Testamento y el activismo de Seegers.

Dios sabe el coraje que poseías
E Isaías lo dijo mejor
Que hermoso sobre la montaña
Son los pasos de los que caminan en paz

Paxton, quien cumple 80 años este mes y se presenta el 28 de octubre en The Birchmere en Alexandria, Virginia, y el 29 de octubre en el Schimmel Center en la ciudad de Nueva York, es una de las figuras más importantes en la composición de canciones estadounidenses y la tradición de la música folclórica.

Puedes trazar una línea directa desde Woody Guthrie hasta Pete Seeger y este hombre, que es un verdadero trovador, dijo John Platt de WFUV (la estación de radio pública alternativa para adultos de la Universidad Fordham de Nueva York) cuando presentó a Paxton en el Festival de Clearwater.

Tom Paxton en el Festival Clearwater en 2017. Greg Lawler

La línea de la historia musical de Paxton va más allá. La escena de la música folclórica de Greenwich Village de la década de 1960 fue el Big Bang de la composición de canciones moderna, una ruptura dramática con los estilos anteriores, que tenían sus raíces en el teatro musical. El impacto de esa era todavía se siente en el éxito de los cantautores de hoy.

A Bob Dylan se le suele citar como el fundador del movimiento New Song, y ciertamente se convirtió en su abanderado más visible, pero la persona que lo inició todo fue Tom Paxton, escribió el difunto pionero del folk Dave Van Ronk en sus memorias The Mayor . de la calle MacDougal.

Los cantantes de folk de Greenwich Village, al principio, se centraron en el repertorio tradicional, canciones con letras y melodías transmitidas de generación en generación y cuyos compositores, aparte de Guthrie y Seeger, eran generalmente desconocidos. Dylan cambió eso. Sin embargo, cuando Bobby llegó al set, con dos o tres canciones que había escrito como máximo, Tom ya estaba cantando al menos el 50 por ciento de su propio material, escribió Van Ronk.

A lo largo de las décadas, generaciones de músicos se han inspirado en las canciones de amor, risas e indignación política de Paxton: Ramblin Boy, Bottle of Wine, What Did You Learn In School Today, Whose Garden Was This, The Marvelous Toy y muchas más.

The Last Thing On My Mind, que Paxton lanzó en su álbum debut con un sello importante en Elektra Records en 1964, ha sido grabado desde entonces por Joan Baez, Johnny Cash, Glen Campbell, Neil Diamond, Gram Parsons y Peter, Paul and Mary. entre otros.

En una carrera que abarca más de 60 álbumes, Paxton ha recibido el reconocimiento de trayectoria de ASCAP, la BBC y los premios Grammy, así como varias nominaciones a los premios Grammy. Pero su mayor honor ha sido el elogio de sus compañeros.

Tom Paxton enseñó a una generación de cantantes de folk tradicional que era noble escribir tus propias canciones y, como una buena guitarra, mejora con la edad, dijo el fallecido Guy Clark, en uno de los homenajes recogidos en la web de Paxtons.

Dijo Judy Collins: Él escribe canciones conmovedoras de protesta social y suaves canciones de amor, cada una entretejida con su don personal para el lenguaje.

Tom Paxton encarna el espíritu de la música folclórica en el sentido más hermoso, dijo Ani DiFranco. Él es el más genial.

En el escenario del Clearwater Festival, Paxton preguntó a la multitud: ¿Alguien puede decir honestamente que Pete y Toshi no están aquí hoy? Pete Seeger falleció en 2014 a los 94 años, mientras que la esposa de Seeger, Toshi, murió en 2013 a los 91 años.

Sus espíritus llenaron el festival, pero el propio Paxton casi se salta la actuación allí.

Llegué a un punto hace un par de años en el que realmente me convencí de que me iba a salir de la carretera, dijo Paxton en una entrevista reciente desde su casa en Alexandria, Virginia, mientras tomaba un descanso matutino de The New York Times . crucigrama para hablar con Billboard. Al mismo tiempo, comenzaba a trabajar con estos dos compositores de Nashville, Jon Vezner y Don Henry.

Vezner y Henry son más conocidos por coescribir Whereve You Been, grabado por Kathy Mattea, que recibió el premio Grammy a la mejor canción country en 1990.

Estábamos escribiendo canciones juntos, recordó Paxton, y dijeron, comenzamos a hacer algunas actuaciones, llamándonos los Don Juans, y nos encantaría abrir espectáculos para ti y luego acompañarte. Dije que suena divertido. Y, de hecho, eso es lo que ha sido. No me encanta viajar, pero me encanta la interpretación, la coescritura y la amistad.

Para sus dos shows de cumpleaños este fin de semana, Paxton estará acompañado por los Don Juans y el dúo folklórico de Cathy Fink y Marcy Marxer. En el Birchmere en Alexandria, Virginia, el 28 de octubre, también actuará con Tom Rush, Debi Smith, David Buskin y Robin Bullock. El espectáculo en el Centro Schimmel de la Universidad Pace en Nueva York el 29 de octubre también contará con la participación de David Amram, The Tom Chapin Band y Steve Earle.

Creo que estaba jugando The Last Thing On My Mind cuando tenía 14 o 15 años, dice Earle, que ahora vive en Greenwich Village. Tom no fue la única persona a la que se le ocurrió la idea de que podías escribir tus propias canciones populares. Pero escribió algunas de las mejores canciones, literalmente.

Tom Paxton fotografiado en 1965. Gems/Redferns

Thomas Richard Paxton nació el 31 de octubre de 1937 en Chicago y, cuando tenía 10 años, la familia se mudó a Arizona, donde Paxton descubrió las canciones de Burl Ives, una de sus primeras inspiraciones. (En su libro de canciones y memorias, The Honor of Your Company, Paxton describe cómo conoció a Ives años después en Nueva York y le dijo: Burl, solo quiero agradecerte por arruinar mi vida. Se rió y no mostró ni rastro de simpatía).

En 1948, la familia de Paxton se mudó a Bristow, Okla. y luego asistió a la Universidad de Oklahoma para estudiar teatro. Quería ser actor, le dijo a Bob Santelli, director ejecutivo del Museo Grammy en una entrevista de 2015 en el Centro Woody Guthrie en Tulsa (donde Paxton ha donado su archivo). Tengo un título en teatro de OU Pero al final, bromeó, decidí conformarme con la seguridad de la música folclórica.

En la universidad, Paxton escuchó el álbum The Weavers en el Carnegie Hall, del grupo que incluía a Seeger, Lee Hays, Fred Hellerman y Ronnie Gilbert. Lanzado por Vanguard Records en 1957, el álbum fue un regreso para el cuarteto que había sido incluido en la lista negra de apariciones en radio y televisión durante la era de McCarthy por sus creencias políticas progresistas.

La amplitud y profundidad de ese álbum fue fantástica, dijo Paxton en el Woody Guthrie Center. La variedad de canciones del álbum, incluidas baladas de amor, canciones para niños y temas de actualidad, anticipó el alcance de la propia carrera de Paxton. Cuando concluyó ese álbum, tuve una epifanía, dijo. Pasé de ser alguien que amaba esta música a ser alguien que tenía que hacerlo.

Pero primero Paxton hizo una temporada en el ejército de los EE. UU., lo que lo trajo de Oklahoma al noreste. Sirvió en la Escuela de Información del Ejército en New Rochelle, Nueva York y luego en una escuela de oficinistas y mecanógrafos en la base del Ejército en Fort Dix, Nueva Jersey, ambos dentro de un viaje en autobús o tren desde Greenwich Village. Comenzó a pasar todos los fines de semana en los clubes de la escena folk emergente, el original Gerdes Folk City en West 4th Street, One Sheridan Square y, en MacDougal Street, Kettle of Fish y Gaslight Cafe.

En su película de 2013 Inside Llewyn Davis, los directores Joel y Ethan Coen rinden homenaje a la era de la gente de Village. Un personaje de la película, el serio Troy Nelson, está basado en Paxton e interpreta The Last Thing On My Mind en la película. Paxton solo tiene una objeción con el personaje: hubiera bebido pintura de una lata antes de usar mi uniforme [del ejército] en el Village.

Me gustó mucho la película, dijo. Y me gustó el aspecto de la película, se parecía mucho a nosotros. Lo único que noté fue que su película, no la mía, fue que nadie se rió.

¡Y nos partimos de risa! Quiero decir, estábamos teniendo tal bola. Nos estábamos divirtiendo, haciendo música y viviéndola. Siempre me ha gustado reír. Y siempre me han gustado las canciones divertidas.

Pero, ¿Paxton y sus compañeros en The Village en los años 60 también se dieron cuenta de que estaban viviendo un período notable en la historia?

No, respondió rotundamente. Era como era. Éramos peces nadando en el mar; no conocíamos el mar. No teníamos ni idea de que la gente seguiría hablando de eso 50 años después, ni idea de eso.

En esa escuela de oficinistas y mecanógrafos en Fort Dix, Paxton, que ya era un mecanógrafo competente, estaba aburrido. En su máquina de escribir proporcionada por el Ejército, escribió la letra de lo que se convertiría en una de sus canciones infantiles más duraderas, The Marvelous Toy. Pulida con la ayuda de Noel Paul Stookey de Peter, Paul and Mary, la canción también inició una de las relaciones profesionales y personales más importantes de la vida de Paxton, con el arreglista, productor y editor musical Milt Okun.

Okun estaba audicionando para reemplazar a un miembro de The Chad Mitchell Trio, que había actuado en 1960 con Harry Belafonte en el Carnegie Hall. Paxton probó para el concierto (tomando prestada una guitarra para la sesión de Jim McGuinn, entonces de 18 años, más tarde conocido como Roger McGuinn, de los Byrds). Elegido inicialmente, a Paxton le dijeron en una semana que su voz no era la adecuada para el grupo.

Pero había jugado The Marvelous Toy para Okun. Y Okun contrató a Paxton como el primer compositor de su nueva editorial Cherry Lane Music, una relación que continuó durante el siguiente medio siglo. A través de Okun (quien falleció en 2016), las canciones de Paxton aparecieron en álbumes de Peter, Paul and Mary y John Denver, entre muchos otros. La oportunidad más grande que he tenido en toda mi carrera, dijo Paxton, fue conocer a Milt Okun.

Tom Paxton y el miembro Milt Okun asisten a la 39ª Ceremonia Anual del Salón de la Fama de los Compositores en el Marriott Marquis el 19 de junio de 2008 en la ciudad de Nueva York. L. Busacca/WireImage

En el Clearwater Festival, Paxton recordó la noche de 1963 en Village Gate en Bleecker Street cuando le preguntó a Pete Seeger si podía tocarle una nueva melodía. ¡Seguro!, dijo Paxton, citando a Seeger y burlándose cariñosamente del entusiasmo ilimitado de los íconos populares. Cantó Ramblin Boy para Seeger y recordó su asombro cuando Seeger la interpretó poco después en el Carnegie Hall.

Pero Seeger, que acababa de aprender la canción, se equivocó en el estribillo y cantó que te vaya bien, mi vagabundo, no aquí para ti, mi vagabundo, como lo escribió Paxton. Posteriormente, de sus viajes, Seeger le envió a Paxton una postal decorada con uno de sus conocidos garabatos de banjo. Escribió simplemente: Querido Tom, ¡Ups! Pete.

Paxton no era un agitador político cuando llegó por primera vez a Nueva York (a diferencia, digamos, de su amigo y colega compositor Phil Ochs). Realmente era bastante apolítico, como era Oklahoma en esos días. Pero la tormenta que se avecinaba del movimiento por los derechos civiles de la década de 1960 moldeó las canciones y los músicos de la época. Paxton recuerda haber ido a su primera manifestación de protesta con el compositor Len Chandler en una tienda Woolworths en Manhattan. Declararon su solidaridad con los manifestantes que participaron en sentadas en un mostrador de almuerzo de Woolworths en Greensboro, NC, que buscan terminar con el servicio segregado por parte de la empresa. Rápidamente comencé a desarrollar una conciencia política, dijo.

Desde el principio, las canciones de actualidad de Paxton a menudo estaban mezcladas con una mezcla de ironía, perspicacia e ira. Las canciones a menudo trascienden la época en que fueron escritas. En ¿Qué aprendiste hoy en la escuela?, de 1962, mi hijito le dice a su padre:

Aprendí que Washington nunca dijo una mentira
Aprendí que los soldados rara vez mueren
Aprendí que todos son libres
eso me dijo el profesor

Lo que distingue a las canciones de Paxton es un profundo sentido de empatía, transmitido por su escritura en primera persona. Jimmy Newman, cantada desde la perspectiva de un joven soldado en Vietnam, con su desgarrador verso final, sigue siendo una de las canciones contra la guerra más conmovedoras jamás escritas. The Hostage, sobre el levantamiento en la prisión de Attica en el estado de Nueva York en 1971, es una letra desgarradora desde el punto de vista de un guardia asesinado que culpa a las autoridades gubernamentales, no a los presos. Y el narrador de Paxton en The Bravest es un sobreviviente de los ataques del 11 de septiembre en el World Trade Center que está obsesionado por el sonido / de un bombero que sube las escaleras / mientras bajábamos corriendo.

Paxton les dice a los estudiantes de composición de canciones: si quieren conocer mi enfoque de la composición de canciones, busquen un periódico, busquen un artículo o una caricatura o cualquier cosa que los conmueva a cualquier emoción, ya sea dolor, rabia o hilaridad. Luego escriba una canción con usted mismo como testigo presencial o participante en esa historia.

Y lo primero que hará, agregó Paxton, es sacarte de escribir sobre tu propia vida aburrida y tus malditas relaciones. Y te pondrá en el mundo donde Shakespeare quiere que estés. La primera persona es infinitamente más fuerte en la composición de canciones. Y [el narrador] casi nunca soy yo mismo.

También puede rastrear una buena parte de la historia estadounidense a través de las canciones de Paxton. En su álbum más reciente, Boat In The Water, volvió a grabar Outward Bound con su letra de viajeros en un barco con velas rotas.

Cuando Robert Kennedy fue asesinado en 1968, recordó Paxton, recibí una llamada de CBS y fui a sus estudios de televisión y estaban grabando literalmente toda la noche en homenaje. Y al día siguiente, mientras el tren bajaba a Washington, DC con su ataúd, tocaron esa canción superpuesta a las imágenes del tren. Tomó ese significado para mí; todavía lo hace.

Cuando se le pidió que actuara en la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois, para el primer Día de la Tierra en 1970, Paxton escribió una de las primeras grandes canciones de protesta ambiental, Whose Garden Was This. Todavía resuena en la era del cambio climático. Cómo desearía no sentir que tenía que seguir cantando esta canción, dijo Paxton en el Festival de Clearwater. Pero lo hago.

¿De quién era este jardín?
debe haber sido encantador
¿Tenía flores?
he visto fotos de flores
Y me encantaría haber olido uno

Paxton sigue tan comprometido como siempre. Durante su presentación en Clearwater, de su álbum Redemption Road de 2015, interpretó una canción nuevamente escrita en primera persona condenando el abandono de los empobrecidos. Si los pobres no importan, cantaba, yo tampoco.

Desde la elección de Donald Trump, ese bufón que tenemos en la Casa Blanca, dice Paxton, ¿cómo ha reaccionado?

Estoy indignado, dijo. Todo el tiempo. Estoy trabajando en una canción que va a ser difícil de lograr. Será satírico. Pero tiene que ser salvaje o no tiene sentido. No puedo expresar lo peligroso que creo que es este hombre. Y cuando se haya ido, el trumpismo seguirá estando con nosotros. Sangro por la patria.

(LR) John Sebastian, Josh White Jr, Peter Yarrow, Tom Paxton y Pete Seeger con Adam Amram a la derecha, actúan en el escenario en el concierto del premio 'Power of Song' en beneficio del programa Clearwater de Pete Seeger que honró a David Amram en Symphony Space en New York el 9 de noviembre de 2012. Ebet Roberts/Redferns

Por todo el reconocimiento que ha recibido por su repertorio de actualidad, sus melodías para contar historias o sus canciones infantiles, las baladas de amor de Paxton se encuentran entre sus mejores obras. Para la audiencia del Clearwater Festival, cuando presentó My Ladys A Wild Flying Dove, habló de la inspiración para sus canciones de amor.

En 1963, dijo, la primera semana de enero, una noche en el Gaslight, llegó Midge Cummings, de casi 18 años, del brazo de otro cantante de folk que no tenía ninguna posibilidad. Ninguna posibilidad. Al final de esa noche, estábamos juntos. Le propuse matrimonio en dos semanas. Y si alguna vez vieras una foto de ella en ese momento, dirías, ¿por qué tardaste tanto?

Nos casamos en seis meses, dijo Paxton. Y al final, llegamos a solo dos meses de los 51 años.

Midge Paxton falleció en 2014 a los 69 años.

Midge era mi estrella guía, dijo Paxton. Ella era mi conciencia. Ella nunca perdió de vista lo que estaba tratando de hacer. Y si parecía que me estaba desviando, lo mencionaría. Estaba casi lista para escuchar una nueva canción. Señalaría los topes de velocidad, si los hubiera.

Sobre todo, ella era mi animadora.

Después de las actuaciones en Nueva York y Alexandria, Paxton se reunirá para su cumpleaños el 31 de octubre con miembros de su familia. Él y Midge tenían dos hijas, sobresaltadas en la canción de Paxton, Jennifer y Kate, y tres nietos del matrimonio de Jennifer.

En este hito del 80 cumpleaños, parece el momento adecuado para preguntar: ¿Paxton alguna vez reflexiona sobre el impacto que ha tenido en décadas de compositores?

No, no lo sé, dice. Todavía encuentro ese tipo de increíble. No sé por qué cuando pienso en el impacto que Pete y Woody tuvieron en una generación de escritores. Supongo que me avergüenzo de ponerme en su compañía. Para mí, son los gigantes.

¿Qué ve él como su propio legado?

Espero que la gente vea que vi la riqueza en la música folclórica tradicional que habla de la vida, la mejor parte de la humanidad y traté de perpetuarla en mi propio trabajo. Solo traté de agregar a ese legado.

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