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Ruben Studdard, también conocido como Velvet Teddy Bear, regresó formalmente a la escena musical este mes con un nuevo álbum, un nuevo sencillo y una nueva etiqueta. Lanzado el 4 de febrero por Verve Records, Unconditional Love marca el sexto álbum de Studdard desde que obtuvo la corona de American Idol en 2003.

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David Foster

Rubén Studdard

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Unconditional Love, de temática romántica, se compone de nueve versiones (incluidas The Beatles My Love y Close to You con Stevie Wonder en la armónica) y dos canciones originales. Los productores incluyen al presidente de Verve, David Foster, Jaymes Foster, Eric Bent y los antiguos colaboradores de Studdard, John Jackson y Warryn Campbell. Studdard interpretó una de las melodías originales del sencillo principal Meant to Be en el final del 4 de febrero de la serie televisiva The Biggest Loser. Ex alumno de los programas de la temporada reciente, Studdard ha perdido 120 libras.

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El nuevo físico y la nueva música de Studdard se exhibirán durante varias apariciones en televisión, incluidas las próximas temporadas en NBCs Today, Dr. Phil y BETs Being. El lunes (10 de febrero), el nativo de Birmingham, Alabama, apareció en Live! Con Kelly & Michael e interpretó varias canciones durante una sesión de Livestream. Esta primavera, Studdard y la reciente ganadora del premio Grammy Lalah Hathaway (quien hizo un dúo en los álbumes If This World Were Mine) lanzarán una serie de fechas de conciertos a partir del 5 de abril en el Detroits Garden Theatre con paradas posteriores en Minneapolis, Seattle y Chattanooga, Tennessee.

Escuchado por última vez en el álbum de Shanachie de 2012, Letters From Birmingham, Studdard también está trabajando en un álbum de Navidad para Verve y tiene un proyecto de teatro en desarrollo. Pasando por la oficina de Billboards en Los Ángeles un día después del final de Biggest Loser, el cantante y compositor compartió ideas sobre el amor incondicional y las lecciones aprendidas durante su carrera de 10 años.

¿Este proyecto marca la primera vez que grabas con David Foster?
Sí. Siento que este álbum es un valor de cinco años de fe. David y yo habíamos hablado de trabajar juntos cuando él estaba en Warner Bros. Y lo acompañé en varias giras de Foster & Friends. Pero simplemente nunca fue el momento adecuado [para hacer un álbum]. Finalmente, tener la oportunidad de trabajar con un amigo y mentor, alguien que ayudó a dar forma a mis gustos musicales mientras limpiaba la casa con mis padres los sábados, ha sido genial. También porque David sabe cómo producir grandes voces. Él sabe qué decir y cómo sugerir qué hacer cuando no estás cantando bien o sintiéndote bien.

¿Cómo fueron seleccionadas las canciones?
Por mí mismo, David y su hermana/productora Jaymes Foster. Pero fue una especie de situación graciosa. Estaba en el rancho Biggest Loser y no podía comunicarme con nadie en el exterior. Entonces, los asistentes de producción descargaban las canciones sugeridas por David y Jaymes y las ponían en mi iPad. Fue genial a la vieja escuela porque tuve la oportunidad de vivir con la música sin distracciones. Luego, una vez que salí del rancho, revisamos una lista de 25 a 30 canciones para seleccionar cuáles sonaban bien con mi voz. Con la excepción de las dos canciones originales [Unconditional, Meant to Be], estas son solo canciones de amor clásicas. Solía ??elegir canciones que no eran tan reconocibles para poder presentarles a la gente como The Nearness of You y Donny Hathaway Love, Love, Love.

Pero, ¿cómo le das tu propio toque a un clásico sin igual como Teddy Pendergrass Close the Door?
Esa era la única canción que no quería hacer. Me mantuve firme en no grabarlo porque la gente tiene un fuerte apego a su música. Por alguna razón, los fans se han acostumbrado a que yo cante canciones de Luther Vandross. Tenía una forma brillante de acariciar una canción y hacer que la gente se olvidara de que alguien más había cantado esa canción. Espero que algún día la gente me responda como le respondieron a él. Pero todavía hay ciertas canciones que siento que deberían dejarse en paz, y Close fue una de ellas. Pero David y Jaymes se mostraron igualmente firmes en que yo lo grabara. Estaba tenso y nervioso el día que grabamos esto. Eric Bent, quien arregló y coprodujo la canción, me dijo que la hiciera mía; para ser suave y relajado. La verdad es que me sorprendí a mí mismo con el resultado.

A la luz de su historia de fondo, que incluye el divorcio y los problemas financieros, su entrega apasionada en Meant to Be se siente como una autobiografía auditiva.
Estar en The Biggest Loser fue definitivamente un momento y un lugar para mucha autorreflexión. Pensar en tus logros, errores, todas las cosas que te han hecho ser quien eres; sobre estar en un programa de telerrealidad para poner en orden tu vida. Cuando David y yo escribimos Meant, estaba pensando a dónde estaba tratando de llegar y eso fue lo que salió. Al principio, yo era un joven inmaduro de 23 años con los ojos muy abiertos y una ligera dirección hacia dónde quería ir. Ahora he crecido con toda la dirección y el alcance de dónde quiero estar en los próximos cinco o diez años: supremacía musical [risas].

Diez años después de ganar, ¿estás cansado de que todavía se te haga referencia con el apodo de American Idol?
No. Para un chico de Alabama que no tenía idea de cómo ingresar a la industria de la música después de no obtener respuestas a las demostraciones que enviaba, fue una gran bendición. Es un curso intensivo de la industria de la música de seis meses. Pero lo que aprendes rápidamente después de dejar el programa es que la industria es y no es American Idol. AI es un gran espectáculo pop, pero el mercado urbano es completamente diferente. Aún así, el espectáculo fue de primera clase desde el momento en que bajé del avión.

¿Te sientes constreñido por la etiqueta AC urbana que se aplica con frecuencia a los actos de R&B?
A veces siento que te pone en una caja. Es difícil para un récord urbano de AC llegar al top 40.

Ahora que ha perdido 120 libras, ¿se siente más sexy?
Definitivamente me siento mejor que antes. Tengo mucha más energía. Pero siempre sentí que era sexy [risas]. Tal vez ese es solo mi lado engreído.

¿Y qué más es lo que más te llevas de The Biggest Loser a medida que avanzas?
Mi pérdida de peso anterior en 2008 fue para otras personas. Esta vez es para mí. Estaba luchando tan duro para descubrir cómo llegar a la cima musicalmente que descuidé cuidarme. Fue lamentable, pero la verdad. Y ahora estoy encontrando una manera de arreglar ese equilibrio.

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