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Cuando Erika Ender era una niña que crecía en Panamá, compraba álbumes y los inscribía con dedicatorias imaginarias de los artistas.

Querida Erika, gracias por tus canciones. Firmado, Chayanne, dice la cantautora entre risas, recordando la portada de un disco de su colección.

Ender, gracias a su trabajo en la Canción del verano de este año, Despacito, ya no necesita fingir que las estrellas adoran su trabajo. Junto con Luis Fonsi y Daddy Yankee, el hombre de 42 años es coguionista del mayor éxito del año, con Justin Bieber, que pasó 16 semanas en la cima del Nosotros Hot 100.

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Erika Ender

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Sabíamos que teníamos un éxito, dice Ender, quien inicialmente trabajó en la pista con Fonsi, un viejo amigo y compañero de escritura. Pero no teníamos idea de qué tan grande se volvería y qué tan rápido. (En septiembre, después de que el huracán María azotara a Puerto Rico, incluido el sitio de San Juan donde se filmó el video de Despacito, Ender promovió los esfuerzos de ayuda en la televisión y las redes sociales).

Ender es cantante por derecho propio, una filántropa que creó una fundación en 2009 para ayudar a los niños y una de las pocas mujeres latinas exitosas en el campo de la composición de canciones. Ahora, desde el lanzamiento de Despacito en febrero, los productores de todo el mundo la demandan. Están ansiosos por el sonido de la fusión cultural que Ender aporta a su trabajo y que tiene sus raíces en su educación.

Nacido en Panamá de madre brasileña y padre estadounidense de ascendencia alemana, Ender habla portugués y español con fluidez y se mueve fácilmente entre culturas. Antes de Despacito, había escrito éxitos para Chayanne, Gilberto Santa Rosa, Gloria Trevi, Ednita Nazario y Los Tigres del Norte. También es una personalidad de la televisión en América Latina, donde ha sido juez de una versión latina de American Idol .

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Este año, que marca su 25 aniversario como intérprete, Ender tiene mucho que celebrar. En mayo lanzó su último disco, Tatuajes , y este mes se convertirá en la miembro más joven del Salón de la Fama de los Compositores Latinos, que realizará su gala el 19 de octubre en el James L. Knight Center de Miami.

Me veo como una comunicadora de música, dice. Soy tres Erikas: la artista, la compositora y la personalidad de la televisión. Tengo una larga carrera en los tres. Me gusta mi pelo, bromea. Ocupo mucho espacio.

En una conversación desde Brasil mientras realizaba trabajo de promoción para Tatuajes , Ender detalla la génesis de Despacito, los esfuerzos de su fundación para combatir el trabajo infantil y lo que se necesita para crear más estrellas latinas femeninas.

Ender (derecha) y Mnica Vlez aceptan un premio Grammy Latino en 2016 por escribir Atad, un xito de Los Tigres del Norte. Rich Polk/Imagen de alambre


Cuéntanos sobre los inicios de Despacito. ¿Cómo lo escribiste tú y Luis Fonsi?

Fui a su casa en Miami como a las 2 pm, tomamos un cafecito, y luego entramos a su estudio, y me dijo: Desde esta mañana estoy pensando en escribir una canción que se llame Despacito. Cantó la primera línea y la segunda Vamos a hacerlo en una playa en Puerto Rico. Y dije, Hasta que las olas griten, Ay Bendito.

A partir de ahí, empezamos a construir la canción, moviendo la línea de Puerto Rico hasta el final para que no sonara tan regional y crear una historia. Siempre he sentido que una canción tiene que tener una historia que sea fácil de entender y que enganche al oyente.

Estábamos muy emocionados mientras escribíamos. Tanto que publiqué un Facebook Live y dije: ¡Tenemos éxito! También me encantó lo que agregó Daddy Yankee [la letra en el puente: Pasito a pasito, suave suavecito]. La canción pasó por varios arreglos, y tengo que darle crédito a Fonsi, porque entró en el estudio con los productores hasta que consiguió exactamente el arreglo que quería. Todos los planetas alineados. Son como piezas en un tablero de ajedrez, colocadas allí por el universo. Ninguno de nosotros imaginaba que esto tendría tal impacto.

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Esta canción fusiona el pop de Fonsis con el reggaetón yanqui, un género que muchas veces ha sido acusado de cosificar a la mujer. Como compositora latina, ¿cómo infundiste tu perspectiva?

Buscamos una historia que pusiera a la mujer en el lugar que le corresponde. Como letrista femenina, estaba tratando de decir cómo me gustaría que me trataran. Nos gusta que nos cortejen despacito, porque vivimos en una época de inmediatez, donde el sexo es lo primero y las mujeres son tratadas como objetos. Esta fue, en cierto modo, una invitación para que la gente viviera la vida más despacio y le diera un toque de clase al género. No tengo problema con ningún género musical. Pero tengo un problema con los mensajes que no son positivos para la humanidad.

Despacito rompió el récord Hot 100 durante semanas en el número 1 para una canción en español. ¿La gente está más en sintonía con la música latina? ¿O es simplemente una gran canción?

Es una mezcla. Una gran canción con un buen arreglo en un momento en que los latinos están impactando con un género como el reggaetn y sus fusiones pop. La gente está volviendo a bailar y sentir el ritmo. Despacito tiene un mensaje, y eso hace toda la diferencia más el hecho de que Justin Bieber se subió a la ola y nos abrió más puertas. La música latina ha tenido muchos grandes momentos, pero ahora mismo el mundo está más abierto a escuchar, sentir y bailar música en español.

Despacito se convirtió en la canción del verano, gracias a los coautores Ender (extremo izquierdo); Fonsi (arriba a la izquierda) y Yankee; y ser cantado con Bieber (recuadro). p.p1 {margen: 0.0px 0.0px 0.0px 0.0px; fuente: 12.0px Helvetica; color: #454545} Juan Parra/Telemundo; Shareif Ziyadat/Getty Images

Como intérprete, lanzaste tu quinto disco, Tatuajes , en mayo. ¿Qué cambió en este proyecto?

Es el álbum más íntimo y escaso que he hecho. Quería basarlo en mi voz. De hecho, la canción más arreglada tiene solo cuatro instrumentos. De lo contrario, es piano y voz, o piano, violonchelo y voz. Se llama Tatuajes porque trata de las vivencias personales que me han marcado. Escribí Cmo Hubiera Sido? [¿Cómo hubiera sido?], por ejemplo, para el hijo que nunca tuve, después de que perdí el útero [por razones médicas]. De hecho, en la portada del disco se puede ver el ave fénix que simbolizaba los tiempos que he tenido que resurgir de las cenizas.

¿Qué has aprendido de estas experiencias?

He tenido dos divorcios que han representado dos muertes. He salido fortalecido de ambos, mucho más flexible y capaz de ver la vida con otros ojos. Mi otra pérdida fue no poder concebir un hijo. Pero siempre veo el vaso medio lleno. La base que tengo en mi país me ha permitido no ser mamá de un niño, sino madrina de muchos.

¿Cómo ayuda su fundación, Puertas Abiertas, a la juventud en Panamá?

Estuvimos trabajando para erradicar el trabajo infantil a través de la música. Instalé clases de música gratuitas en centros que ya habían eliminado el trabajo infantil, para que los niños pasen el menor tiempo posible en las calles. También lancé un proyecto llamado Talenpro [Talento con Propósito], que es una competencia nacional de talentos de escuelas secundarias ligada a requisitos de servicio comunitario. Al final, los 20 ganadores obtendrán becas para estudiar en otros países. Es un proyecto que tiene un apoyo nacional masivo.

¿Cómo es ser una de las pocas compositoras latinas?

También hay muy pocos productores e ingenieros de sonido. Hay que tener los pantalones puestos en esta industria. No significa que una mujer tenga que ser menos femenina, menos dulce, menos atractiva. Simplemente tiene que ser una mujer fuerte, que sepa lo que quiere y que no salga a pelear agresivamente con un hombre, sino que demuestre que es tan capaz como él.

No ha sido fácil. Al principio, tenía que pagarles a los hombres para que cantaran mis canciones porque si enviaba demos a los directores de A&R con mi voz, decían que era demasiado femenino. Pero decidí no tomarme las cosas como algo personal y creé canciones que funcionaban. Al fin y al cabo, lo realmente valioso es gestionar las emociones de la mejor manera posible. Escribimos para conectar con el oyente.
Ender visita a miembros de su fundación en mayo. Cortesía de Erika Ender

¿Por qué crees que hay tan pocas mujeres en las listas latinas en este momento?

Si, como mujer, creo empatía con otras mujeres, comprarán mi música. Shakira, por ejemplo, es un fenómeno porque tiene una buena cabeza sobre los hombros. Pero si, como mujer, solo salgo a lucirme sin un mensaje, ¿por qué pagaría para ver un concierto donde la mujer no se conecta conmigo? Cuando una mujer ve al artista como un amigo, o al artista como un ejemplo, o al artista como alguien que tiene algo que decir, entonces compra la música.

Ender acepta la llave de la ciudad de Panamá de manos del alcalde José Isabel Blandón en agosto. Alejandro Bolívar/EPA/REX/Shutterstock

Este artículo apareció originalmente en la edición del 7 de octubre de Billboard.

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