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Motown fue diseñado para lograr el éxito cruzado. Para alcanzar este objetivo, la etiqueta a menudo favorecía voces recatadas y alegres, al menos de las damas, piense en Mary Wells, Diana Ross o las Marvelettes. En esta lista, Gladys Knight y su voz cruda siempre se destacaron. Knight actuó a principios de este año como parte de la serie Legends: OWN At the Apollo , el programa se transmitirá este sábado 24 de octubre a las 10 p. m. en Oprah Winfrey Network y su voz ronca y dura permanece intacta.

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Si bien la mayoría de los cantantes famosos de Motown se formaron en los estudios de Detroit, Knight encontró el éxito por primera vez en otros lugares. En 1961, los Pips tuvieron un éxito (inicialmente en los discos de Vee-Jay) con Every Beat Of My Heart, una balada simple influenciada por el doo-wop que logra maravillas en dos minutos con ingredientes mínimos. Knight and the Pips se unió a Motown en 1966, después de la explosión inicial de popularidad y éxito de la organización. Durante su tiempo en Motor City, Knight trabajó con frecuencia con el compositor y productor Norman Whitfield, quien impulsó el proto-funk orquestal expansivo para ver I Heard It Through The Grapevine y más tarde, Temptations Papa Was A Rolling Stone.

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Knight no siempre fue un ajuste natural para Motown, que tendía a envolver su voz en hilos y limar sus bordes. Pero lanzó algunos sencillos fuertes antes de mudarse a Buddah Records a principios de los 70. Los éxitos dejaron de aterrizar unos años después de Midnight Train To Georgia en 1973, aunque Knight reapareció en las listas ocasionalmente con sencillos como Love Overboard (1987) (fuertemente influenciado por Jam & Lewis). Hizo una carrera como cantante duradera y persistente, siempre capaz de elevar una buena canción y, a veces, capaz de convertirla en una excelente.

En el Apollo, demostró ser una artista teatral vívida. Su voz ronca tenía la pátina de la experiencia desde el principio, por lo que la edad no la limita, tuvo menos problemas con la proyección que Smokey Robinson, quien apareció en el mismo escenario la noche anterior. Cuando Knight toca en vivo, esas cuerdas Motown están mayormente ausentes (ocasionalmente fueron recreadas en un sintetizador). No hay nada alrededor para encerrarla.

Ella aprovechó al máximo esta libertad, dando vida a viejas melodías con arreglos ingeniosos. La banda inyectó funk resbaladizo en I Heard It Through The Grapevine, un poco de revisionismo histórico, ya que el funk no se convirtió en un sonido convencional hasta que Knight lanzó la pista. I Dont Want To Do Wrong, una balada de los días de Motown, se inclinaba más hacia los arreglos duros y arrastrados del soul sureño. Inusualmente para canciones de este tipo, hay un cambio de corazón en el medio de la pista, Knight se da cuenta de que está a punto de hacer algo malo porque su compañero no lo hizo bien. En el escenario, condujo a casa esta transición con una floritura dramática, como si acabara de darse cuenta de su complicidad en ese momento exacto.

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El tour de force fue None Of Us, que le valió a Knight un Grammy en 1974. La versión que se convirtió en un éxito es Treacly; en vivo, sonaba como si Knight estuviera trabajando de repente con una banda fuerte y volátil como Minneapoliss Mint Condition. Emergió un ritmo que rompía los tobillos, seguido de cerca por un bajo slap que cargaba con fuerza. Knight cambiaba constantemente el volumen, explorando toda la extensión de su rango, un placer poco común en una época en la que muchos artistas eligen ignorar la dinámica a favor de simplemente cantar en voz alta.

Esta combinación de azucarado y volcánico caracterizó varias selecciones de los Caballeros durante el espectáculo. Involucró a Stevie Wonder y Dionne Warwick para una versión de Thats What Friends Are For, una melodía asombrosamente empalagosa de Burt Bacharach en la que los tres cantantes aparecieron originalmente con Elton John en 1985. Hero, un éxito menor para Knight en la lista de adultos contemporáneos en los años 80, es igualmente sensiblero. Pero en el Apolo, sus carreras temblorosas y sus pausas llenas de embarazo le valieron las exhortaciones de la multitud e incluso algunas lágrimas. Knight estaba de vuelta donde empezó, raspando la dulzura.

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