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En cualquier medida, George Strait es uno de los artistas de música country más exitosos y conocidos de la historia. Pero, a pesar de todos sus logros en la radio, en la carretera y en el comercio minorista, Strait también, en gran medida, sigue siendo un enigma. Rara vez concede entrevistas, un enfoque que, en cierto modo, aumenta su popularidad.

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Si bien muchas estrellas menores y celebridades en general hablan de todo, desde sus creencias políticas hasta lo que comieron en el desayuno, Strait siempre ha mantenido un aire de misterio bajo su Resistol blanco, una postura de larga data que tiene menos que ver con la estrategia y más con modestia.

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Es un misterio, dice el promotor de la gira Straits, Louis Messina. Y la gente quiere eso.

Básicamente, Strait deja que sus canciones hablen o, como él dice, no disfruto mucho hablar de mí mismo.

Pero el miembro del Salón de la Fama de la Música Country que agregará Legend of Live a su larga lista de elogios en los Nosotros Touring Awards en Nueva York el 14 de noviembre se presentó a fines de julio para este paquete de portadas de Nosotros y su visión de su larga carrera. no decepcionó, incluidos los pensamientos sobre su retiro pendiente de las giras (pero no de la actuación).

En el camino, ofreció la revelación de que lo echaron de su primera banda por no ser lo suficientemente country.

Strait fue sincero y perspicaz, revelando un sentido del humor astuto, un aprecio genuino por los fanáticos y los profesionales de la industria que lo impulsaron al estrellato y un enfoque inteligente de su carrera que lo mantuvo en la cima.

He leído que su primer grupo musical fue una banda de garaje de rock and roll en la escuela secundaria. ¿Qué tipo de canciones tocaste?
Esa historia ha cobrado vida propia. Tenía un par de amigos y conocíamos un par de canciones, Gloria y Louie Louie. Llamarnos banda es realmente una exageración. Realmente no me había metido en la música country en ese entonces. Todo fue rock and roll.

Obviamente, rápidamente y, como se vio después, dirigió su atención a la música country con mucho éxito. ¿Tu cambio al país estuvo influenciado por tu entorno y educación, gusto personal o una combinación de ambos?
Crecer en una comunidad rural de granjas y ranchos [cerca de Big Wells, Texas] como yo tuve mucho que ver con mi llegada a la música country. Mi papá realmente no escuchaba mucha música. Si tenía una radio encendida, eran las noticias o los reportajes sobre granjas y ranchos. Había algunas canciones country en las máquinas de discos de la ciudad, por lo que definitivamente estuve expuesto a ellas, pero no me enamoré de ellas hasta que salí de la escuela secundaria y escuché a un hombre llamado Merle Haggard cantando canciones como Okie From. Muskogee en la radio. Eso prácticamente lo hizo por mí. Luego escuché su álbum tributo a Bob Wills llamado A Tribute to the Best Damn Fiddle Player in the World, y eso fue lo que me enganchó a la música swing occidental.

¿Cuál fue tu primer concierto de pago?
En Hawái, cuando estaba en el ejército [a principios de los 70]. Había hecho una audición con un grupo de chicos y una chica. Se llamaban a sí mismos los Reyes del País. Toqué un concierto con ellos y ni siquiera recuerdo cuánto me pagaron. Pensaron que no era lo suficientemente campestre y me dejaron ir. Eso es muy gracioso ahora, pero no lo era en ese momento. Sin embargo, no dejé que me desconcertara mucho. Tuve otra oportunidad no mucho después de eso [en una banda llamada Rambling Country], que se convirtió en mi actuación en el ejército hasta que salí.

Fuiste desviado, por así decirlo, por el ejército y la universidad, pero te mantuviste con la música en todo momento. ¿Qué pasaba por tu mente, si esa es una pregunta justa, cuando estabas en esta encrucijada?
Me uní al ejército en 1972 y no me arrepiento de eso. De hecho, no cambiaría esos días por nada, aunque a veces fueron duros. No lo vería como un desvío tanto como un peldaño en mi vida y carrera. El ejército me dio un trabajo y una estructura en mi vida que realmente necesitaba en ese momento. No estoy seguro de que estaría sentado aquí haciendo esta entrevista de otra manera. Después de tocar en una banda durante mis días en el ejército, estaba listo cuando salí para continuar mi trabajo para finalmente conseguir un contrato discográfico. Me inscribí en la universidad cuando salí del ejército con el GI Bill. Esto me permitió ir a la escuela con un pequeño sueldo y pude tocar música para complementar eso. Hizo un poco más fácil alimentar a mi familia de esa manera. Así que no diría que el ejército o la universidad me distrajeron en absoluto. De hecho, fue todo lo contrario.

Hablemos de los primeros días en honky-tonks con Stoney Ridge y Ace in the Hole Band. ¿Cómo surgió todo eso?
Me puse con los restos de una banda llamada Stoney Ridge que se había separado. Estaba buscando una banda y ellos estaban buscando un cantante, así que funcionó bastante bien. Cuando decidimos que íbamos a intentarlo, decidimos llamarnos Ace in the Hole Band. Tocamos música country tradicional antigua y mucho swing occidental. A veces tocábamos todo swing.

George Strait seleccionado para el premio Billboards Legend of Live

En retrospectiva, ¿qué tan buena era esa banda?
Éramos una buena banda de honky-tonk, y después de un tiempo desarrollamos bastantes seguidores. Nuestro primer concierto fue en un lugar en San Marcos, Texas, llamado Cheatham Street Warehouse. Todavía está allí hoy. Se asienta justo contra la vía del tren. Cuando pasaba el tren, solo tenías que ignorarlo y tratar de tocar más fuerte. Más tarde tocamos en casi todos los honky-tonk del sur y centro de Texas. Fueron días divertidos y creo que eso me dio una buena base para lo que vendría después.

¿Cuándo se te ocurrió que podías vivir de la música?
La primera vez que subí al escenario con la banda que me despidió. Supe después de esa noche que quería hacer eso por el resto de mi vida. Así es como iba a ganarme la vida. Ese era mi sueño, y por eso trabajé a partir de esa noche. La música country estaba en mi mente desde que me levantaba por la mañana hasta que me acostaba por la noche. Nadie lo quería más que yo. Trabajaba constantemente para aprender nuevas canciones y también comencé a escribir algunas.

Hable sobre cómo conoció a su gerente, Erv Woolsey, y cómo esa relación floreció y duró.
Conocí a Erv en San Marcos alrededor de 1978 más o menos. Había abierto un pequeño club en la ciudad llamado Prairie Rose. Lo jugamos, y así fue como lo conocí. Había estado trabajando en el negocio discográfico [en Nashville] durante años y había salido para regresar a Texas. Creo que extrañaba demasiado el antiguo negocio discográfico, así que decidió volver a Nashville y trabajar para MCA Records. Pensó que tenía la oportunidad de conseguir un contrato discográfico y empezó a intentar que algunos de los ejecutivos vinieran y me escucharan cantar. Eso eventualmente me llevó a tener la oportunidad de hacer un disco.

Poco después de que me contrataron en 1981, renunció al trabajo de MCA y se convirtió en mi gerente. Hemos sido amigos y socios comerciales desde entonces. Tuvimos un contrato que expiró en los 80 en algún momento. Seguimos juntos, a pesar de que nunca hemos firmado otro contrato.

Con MCA lanzaste el sencillo Unwound en 1981, que fue un éxito desde el primer momento. ¿Cómo cambió eso tu vida?
1981 fue un gran año en mi vida. Tuvimos nuestro segundo hijo, nuestro hijo George Jr. [también conocido como Bubba], y firmé con MCA Records. Unwound estuvo entre los cinco primeros en las listas, lo que me dio la oportunidad de hacer un álbum. Esas eran más o menos las condiciones que teníamos con la compañía discográfica, así que había mucho en juego con ese disco. Eso cambió todo para mí. Me escuchaba a mí mismo en la radio, cosa que no podía creer. Mi sueño comenzaba a hacerse realidad, supongo que se podría decir.

Realmente no has tenido un período de sequía desde entonces. Hablemos de canciones: ¿Qué hace que un sencillo sea genial para ti? ¿Qué debe tener la canción?
Siempre he tenido la habilidad de elegir buenas canciones para mí. Siempre he dicho que es difícil precisar qué es exactamente lo que me dice que una canción es adecuada para mí, pero primero se reduce a la melodía. Puedes tener una canción muy bien escrita, pero sin una gran melodía probablemente no vayas muy lejos. Por otro lado, una gran melodía puede hacer mucho para mejorar una letra. Las grandes canciones tienen grandes letras y una gran melodía. Son difíciles de encontrar cuando no los estás escribiendo, pero están ahí fuera. Solo tienes que mirar bien. Ahora he empezado a escribir de nuevo, y me encanta. Lo único que lamento, si es que lo tengo, es que dejé de escribir durante todos esos años. Gracias a Dios por todos los grandes escritores cuyas canciones he tenido la suerte de encontrar y grabar.

¿Cómo llevas tu estilo a una canción que podría no sonar como algo que harías tal como está escrito? Por ejemplo, I Just Want to Dance With You, escrita por Roger Cook y John Prine, no sería una canción que escucharía e inmediatamente pensaría, George Strait debería cortarla. ¿Qué escuchas en la demostración que tal vez otras personas no escuchen?
Es difícil recordar todos los detalles, pero en esa canción en particular, sentí que tenía una melodía y un ritmo muy relajados, por así decirlo, y también me encantó la letra. Especialmente la línea Eso es para lo que pretendían bailar. Creo que lo cambié por Eso es para lo que inventaron el baile, pero terminé diciendo ambas cosas en la canción. Son pequeñas cosas como esa, pequeñas cosas que son tan simples, pero tan inteligentes, que realmente hacen una canción.

Todo el mundo tiene su lista de canciones favoritas de George Strait. Apuesto a que las que está haciendo ahora, escritas por y con su hijo, son particularmente gratificantes. ¿Qué canciones son especialmente especiales para ti y por qué?
Las canciones que estoy escribiendo ahora con mi hijo definitivamente son algunas de mis favoritas en este momento. Seguro tengo otros, como Amarillo de Mañana, Trovador, Unwound, Give It Away, I Saw God Today, solo por mencionar algunos. Hay ciertas canciones que no puedo dejar de hacer en un show. Tengo miedo de los huevos podridos y los tomates. A veces se hace difícil hacer una lista de canciones por eso, pero todavía disfruto haciéndolas todas.

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¿Hay alguna canción que te perdiste que desearías haber cortado? ¿O lo contrario?
No puedes mirar atrás. No me arrepiento en ese sentido. Si me perdí algunos, que así sea. Encontré más de lo que me perdí. Ha habido muchas veces en las que he repasado mis reservas del álbum anterior y he encontrado o recordado canciones que simplemente no llegué a escuchar en el último. Nunca olvido uno que he tenido en espera. Siempre permanecen encerrados en mis bancos de memoria.

Has tenido un éxito notable con los productores, incluido Tony Brown. ¿Cómo ve el papel de los productores y qué espera de uno?
He tenido excelentes relaciones personales y comerciales con Tony durante mucho tiempo y estoy feliz de llamarlo amigo. Empezamos juntos en Pure Country [la banda sonora] y hemos estado trabajando juntos desde entonces. Tony tiene grandes ideas y produce hasta el cansancio. Es un perfeccionista en el estudio, y a todos los músicos les gusta eso de él, y lo respetan por ello. Los grandes músicos con los que trabajamos son de la misma manera. Ha habido muy pocas veces en las que hemos chocado con las cosas. Creo que el papel de un productor es tomar ideas del artista y afinarlas. O, si te quedas atascado en algo, pensar en una alternativa, recordando todo el tiempo que el artista es quien finalmente tiene la última palabra. Si el artista no es feliz, la relación no va a durar mucho.

¿Cómo ha cambiado tu proceso de grabación a lo largo de los años?
No mucho, excepto que me siento mucho más cómodo ahora que antes, cuando era un novato y me intimidaba un poco. A veces haré voces en casa ahora, pero no muy a menudo. Es fácil con toda la tecnología disponible. Chuck Ainlay, que ha sido el ingeniero de muchos de mis discos, es el mejor que existe. Trabaja duro, especialmente cuando grabamos en Key West [Fla.], lo cual es genial, pero requiere un poco más de esfuerzo de su parte. Es uno de esos tipos que hace un esfuerzo adicional, pase lo que pase. Sin embargo, lo pasamos muy bien, siempre.

Serás el primer artista country en recibir el premio Billboards Legend of Live [que reconoce la profesionalidad y el firme compromiso con el arte y la artesanía de la interpretación en vivo y con llegar a los fanáticos a través de la experiencia del concierto]. Nunca has sido honrado específicamente por lo vivo. ¿Tiene esto un significado especial para ti?
Nunca hubiera pensado que obtendría un premio por hacer giras después de 30 años. Me siento honrado de que me consideren para ello. [Mi esposa] Norma y yo estuvimos cenando con unos amigos el otro día y estuvimos hablando de todo eso. Me pareció un poco divertido cuando dije que había estado de gira desde 1981 y pensaron que era tanto tiempo. Realmente nunca lo miré de esa manera. Incluso hoy, no parece que haya pasado tanto tiempo desde que comencé. Ha sido mi vida durante tanto tiempo. En realidad, sin embargo, todavía se reduce a tres décadas. Tenían razón, pero a mí no me parece tan largo. Claro, disminuí la velocidad en el camino, pero todavía tenía ese compromiso todos los años. Ha habido momentos en los que he temido volver a salir, pero una vez que estoy ahí, he disfrutado cada minuto en el escenario.

En términos de giras, ¿qué cosa debe existir para que un espectáculo salga bien? ¿Están bien los M&M verdes?
No soy un gran fanático de los jinetes. Comeré M&Ms verdes. Cuando estoy de gira, me quedo en mi autobús. Me encanta mi autobús, todas las comodidades del hogar. Demonios, ha sido mi hogar durante años.

¿Cómo ha sido este año, sabiendo que es algo finito?
Toqué en algunos shows importantes este año. Teníamos 80.000 en Houston y no podría describir ese sentimiento. Simplemente no hay palabras. Fue muy divertido y una noche tan especial que recordaré por siempre. Lo mismo en San Antonio. Todos los lugares donde tocamos este año fueron especiales, y debo decir que casi lo pierdo un par de veces sabiendo que nunca volveré a tocar en esos lugares. Cuando ya no pueda hacerlo, solo reprodúceme una de las grabaciones en vivo que he hecho y déjame escuchar a esos grandes fans que hay por ahí. Me sacará una gran sonrisa, seguro.

¿Qué debería esperar la gente de tu gira el próximo año? ¿Vas a sorprender a todos bailando?
Sí, toda la banda y yo vamos a bailar en el escenario el próximo año. Espera hasta que veas los pequeños conjuntos. [Risas] Tenemos algunas sorpresas bajo la manga, pero aún no estamos listos para anunciar la gira. Eso vendrá en septiembre en algún momento. Hice un segmento en los programas de este año donde canté algunos de mis primeros discos y hablé sobre cómo llegué a grabarlos y todo eso. Me encantó hacerlo, así que puede que lo vuelva a hacer el año que viene, excepto con otros clásicos. Tengo bastantes, ya sabes.

¿Qué pasa con la grabación? ¿Mantendrás el mismo ritmo en el futuro? ¿Hay algún álbum de la lista de deseos que quieras hacer?
He sido bastante consistente en hacer discos a lo largo de mi carrera. Probablemente mantendré ese ritmo, que es un [lanzamiento] aproximadamente cada 12 meses más o menos. He hablado de hacer un álbum de swing de big band durante años. Tal vez lo haga. Además, estoy escribiendo más ahora, así que si tengo material que siento que es lo suficientemente bueno, haré un registro completo de todas mis canciones. Encontré un montón de viejas canciones no hace mucho tiempo que escribí en los años 70 y principios de los 80, y voy a revisarlas para ver si tal vez puedo hacer algunas de ellas. Puse uno en mi último disco que creo que escribí en el 78. Creo que quedó genial.

Muy pocos artistas han logrado mantener la consistencia y la longevidad de carrera que has visto, independientemente del género. ¿Hay alguna regla por la que vives que haya contribuido a la longevidad de esta carrera?
Es difícil decir por qué he tenido la longevidad que he tenido. Tal vez no esté haciendo todas las entrevistas. Sin embargo, definitivamente he sido consciente de la sobreexposición. No hago todo lo que se presenta. No hago mucha televisión. Nunca he dejado que el negocio de la música sea lo único en mi vida. Hay otras cosas que me encanta hacer también. Ya no lazo mucho, porque se estaba poniendo demasiado duro para mi espalda y mis rodillas, pero esa solía ser mi pasión, y no podía esperar para salir de la carretera y concentrarme en eso. Echo mucho de menos poder hacer cuerdas como antes. Me encanta pescar, cazar y jugar al golf. Me encanta estar al aire libre, disfrutando de la hermosa creación de Dios. Tengo grandes y fieles seguidores. Es increíble que aún vea fans de los 80 en algunos de mis shows hoy. Eso es bastante especial.

¿Qué sabes con certeza acerca de tus fans?
Que son los mejores aficionados del mundo. Muchos artistas dicen eso, pero los míos realmente lo son. Lo siento.

¿Algún mensaje para la industria de la música country, la radio, Nashville, el negocio?
Sí. No te rindas conmigo todavía. Me queda mucho en el tanque.

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