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Hace unos años, el productor de música country Frank Liddell, que ha dirigido éxitos comerciales y críticos para Miranda Lambert y Lee Ann Womack, entre otros, se vio obligado a demostrar su fanatismo por Elton John nada menos que a Bernie Taupin, el hombre que ha escrito la letra de la gran mayoría de las canciones de Elton Johns.

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Le pregunté si había canciones exitosas que él pensó que deberían haber sido singles pero no lo fueron, recuerda Liddell. Él dijo, dame un ejemplo. Recibí una canción o dos. Tal vez pensó que me estaba engañando, me llamó como, no conoces esas canciones. Dije, sí, lo hago. Él dijo, cántalo. Así que estábamos sentados allí y yo cantaba sus canciones.

Liddell debe haber pasado la prueba con estilo, porque produjo varias pistas en Restoration: Reimagining the Songs of Elton John and Bernie Taupin , que se estrena hoy, que reúne a algunos de los nombres más importantes de la música country y los pone a interpretar canciones famosas de John. /Catálogo Taupin.

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Restoration es intrínsecamente más ambicioso que su álbum asociado, Revamp , que trae una selección católica de estrellas del pop para hacer versiones de las canciones de John. Esto se debe a que Elton John suele ser visto como una estrella del pop, y las estrellas del pop pueden ir a donde les plazca y, por lo tanto, los críticos las alientan. Pero se espera que los cantantes de country operen dentro de un conjunto de parámetros sonoros estrechos y, en general, solo son alabados por los críticos si lo hacen. Los tributos a George Jones, Waylon Jennings o Patsy Cline se ven dentro de la timonera de los cantantes de country: un experto en el top 40 como Elton John, no tanto.

Pero John, que es famoso por poseer una enorme y amplia colección de CD, y Taupin han mostrado interés por el country a lo largo de los años. John grabó una oda al vaquero y creador de éxitos Roy Rogers en Yellow Brick Road de 1973; Décadas más tarde, rompió las listas de éxitos del país al hacer un dúo con Catherine Britt en Where We Both Say Goodbye. Taupin coescribió Mendocino County Line, ganador de un Grammy, para Willie Nelson y Womack en 2002 y es fanático de Chris Knight, un cantante de country endeudado con Steve Earle cuyos primeros trabajos fueron producidos por Liddell. Luego está el álbum Tumbleweed Connection de John and Taupins 1970 LP, que se comercializó explícitamente como una meditación sobre temas country y occidentales, lleno de forajidos y pistoleros.

Liddell dibuja puntos adicionales entre John, Taupin y el país. Lo que llegué a saber más tarde solo por leer fue cuánto amaba Bernie el folk, el blues, el bluegrass y el country western estadounidense mientras crecía, dice. Y cuando leí un libro hace un tiempo, leí que la primera canción que Elton tocó en un club fue Hell Have to Go de Jim Reeves.

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La relación de John con la música country también estuvo influenciada por el momento de su ascenso. A principios de la década de 1970, cuando su música penetró por primera vez en el mercado estadounidense, el country estaba en el aire. Los mismos músicos de sesión en los estudios sureños pueden tocar con un cantante de soul un día y con un cantante de country al día siguiente. Dylan había ido recientemente a Nashville; Elvis Presley grabó tanto en el soul palace, Stax, en Memphis, como en los estudios RCA en Nashville; Al Green convirtió canciones country en éxitos de R&B. Muchos de los cortes de principios de la década de 1970 de John existen en el mismo espacio que un grupo como The Band: discos amablemente funky construidos sobre ideas románticas de forasteros sobre el sur de Estados Unidos. (Al igual que la banda, John grabó una canción desde la perspectiva del Sur en la Guerra Civil). No crecí en Nashville y no definí el país por la radio mientras crecía, dice Liddell. Al escuchar música [de John y Taupins], sería como, no todo el tiempo, pero parte del tiempo, esa es una música country increíble.

Muchas de las canciones de Restoration están tomadas de la primera mitad de la década de 1970, cuando John estaba en su país. Esta es quizás una oportunidad perdida: una selección más sorprendente de canciones extraídas de discos que no codifican, al menos en la superficie, ya que el country podría hacer una declaración más audaz sobre la lealtad de John y Taupins y su influencia en el género. Eso no quiere decir que estas fieles interpretaciones del material country de John sean una decepción. Womack, que también es la esposa de Liddell, da a luz a un Honky Cat deliciosamente despreocupado. Y Miley Cyrus adopta un enfoque creativo para The Bitch Is Back, llenándolo con tambores groseros y violines punzantes que hacen un guiño a Shania Twain de finales de los 90.

Pero las canciones de Restoration que se encuentran fuera del período de raíces de John son más emocionantes: estas versiones son más arriesgadas, pero también más gratificantes. Johns Sacrifice de Sleeping with the Past de 1989 se untó y se atascó en la producción común de los éxitos contemporáneos para adultos de esa época. Los veteranos Vince Gill y Don Henley conocen bien esa era y saben cómo evitar sus trampas, y su versión de Sacrifice es un triunfo, sacudida a la vida por los tiernos suspiros de Gill y las líneas vocales escarpadas y tensas de Henley. El ingenio de esos dos solo es igualado por Rhonda Vincent y Dolly Parton en Please. El original, de Made In England de la década de 1995, estaba lleno de guitarras tintineantes de pop británico. Vincent y Parton lo transforman en un juego de lanzamiento basado en bluegrass: las compilaciones son verdaderamente atípicas.

El argumento original de Liddell con Taupin se refería a algunas de las canciones del catálogo de John que no son tan conocidas como él cree que deberían ser. Esta entrega abordó varios de los clásicos, pero Liddell no descarta una continuación. Cuando terminamos con este álbum, me alegré, dice el productor. Pero también estaba pensando, comencemos el Volumen II.

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