El largo camino para completar «John Cougar», el éxito más nuevo de Keith Urban

Cuando Keith Urban actuó con John Mellencamp durante el especial Red Nose Day de NBC el 21 de mayo, decidió no contarle a Mellencamp sobre su próximo sencillo. John Cougar, John Deere, John 3:16 depende en parte del nombre artístico que un ex gerente estampó en los primeros álbumes de Mellencamp, y ha sido un punto de discordia en su carrera.

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Obviamente tiene sentimientos encontrados sobre el nombre de John Cougar, admite Urban. Realmente no quería entrar en todo eso.

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El viaje de Cougar a Mellencamp simbolizó la lucha del artista por definir y honrar su propia identidad. La autodefinición es parte del camino de la vida de todos, ya sea que se reconozca o no, y también es la raíz del viaje de las canciones de John. Identificar lo que contenía fue una lucha y encontrar la mejor manera de expresarlo se convirtió en un rompecabezas aparte.

Una cosa al respecto: el destino artístico de John Cougar, John Deere, John 3:16 se selló apenas una semana después de la concepción de las canciones. Urban la cantó en vivo por primera vez el 25 de febrero en el Ryman Auditorium durante el Country Radio Seminar. No supo hasta antes de subir al escenario que iba a tocarlo, y ni siquiera sabía si podía recordar todas las letras.

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Tal vez dos días después, alguien me envió un enlace de YouTube, y esa fue la primera vez que escuché la reacción de la multitud al final del primer coro, recuerda Urban. Pensé, Oh, eso es una buena señal. Es algo así como que el chiste aterrizó y se rieron. Se conectó de la manera que esperaba que lo hiciera, así que creo que eso fue probablemente lo que nos hizo pensar a todos que tal vez esa es la primera canción en la que deberíamos meternos al estudio y trabajar en ella.

El compositor Ross Copperman (Smoke, Beat of the Music) sentó las bases para John Cougar, una pista arraigada que había construido alrededor de patrones de guitarra acústica antes de una sesión de composición con Shane McAnally (American Kids, Wild Child) y Josh Osborne (Merry Go Round, Tome su tiempo). Copperman tenía partes de la melodía en su lugar, pero no sabía qué dirección debían tomar las letras. Rápidamente se decidieron por una vena nostálgica para una generación que McAnally llama los niños de la era MTV.

Todos los escritores con los que escribo provienen de ese lugar de pueblo pequeño donde no teníamos mucho, pero parecía que teníamos mucho porque teníamos todo lo que necesitábamos, dice McAnally.

El padre de Osborne le había comprado un gramófono de la vieja escuela después de que Merry Go Round se convirtiera en un éxito para Kacey Musgraves, y una referencia a esa máquina inició el juego del primer verso en el carril de la memoria, construyendo una historia a través de imágenes como John Wayne, Pepsi- Cola y Don McLeans American Pie. Más ideas se acumularon en el coro, incluida una referencia a The Boulevard of Broken Dreams (una pintura que presenta a James Dean y Elvis Presley, no la canción de Green Day) y una línea sobre Marilyn Monroe y el Jardín del Edén.

No sé exactamente qué significa esa línea, pero esa es mi línea favorita en toda la canción, ofrece Osborne.

No fue fácil, y en un momento, consideraron abandonar la canción. Pero cuando John Cougar se desbordó al final del estribillo, dio lugar a un jag en el que vincularon algunas otras referencias de John, y se dieron cuenta de que estaban creando una canción con algo de peso lírico.

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John Cougar hace referencia a todo el tipo de tensión sexual de la angustia adolescente en la que todos crecimos, dice McAnally. John Deere representa la forma en que nuestros padres trabajaron y lo que vimos viviendo en el campo y, por supuesto, [existe] el elemento de la religión. Y [hay] ironía en John Cougar comenzando la línea, y John 3:16 finalizando la línea porque ese fue el tira y afloja de esa cosa adolescente.

La parte artesanal de la composición de canciones se hizo cargo cuando apoyaron la pieza de John Deere con imágenes de países en el verso dos y rellenaron el trasfondo religioso de Juan 3:16 en el puente. Ese día se completó una demostración y pronto eligieron a Urban como objetivo para la canción. McAnally le envió la demostración y, en cuestión de días, Urban visitó a Copperman para cantar encima de las pistas. Creo que solo quería escucharse a sí mismo cantar y ver cómo sonaba en la canción, dice Copperman.

Posteriormente, Urban dio la actuación de Ryman, que públicamente la marcó como su canción. Pero convertirlo en una grabación fue difícil, sobre todo porque Urban aspiraba a hacer algo que no fuera simplemente copiar el sonido que ya había establecido. Reclutó al baterista Matt Chamberlain para crear un bucle y comenzó a construir la canción alrededor de la batería, la voz y la guitarra acústica. Pensó que era demasiado predecible, así que probó con electricidad, pero fue en vano. Luego sacó un bajo de la pared en Blackbird Studios y colocó una línea sonora para mostrarle a un bajista de estudio que llegó más tarde ese día.

Keith no toca el bajo todo el tiempo, pero es un músico muy intuitivo, dice el productor Dann Huff (Rascal Flatts, The Band Perry). Lo tocó con una toma tan diferente, a diferencia de cualquier bajista que lo haría. Me sentí mal por el bajista. Entró y lo escuchó y dijo: ¿Qué hay de malo en eso? Y la respuesta fue, No hay nada de malo en ello.

Urban también creó un patrón de guitarra de cuatro notas que responde a la voz Es una especie de calipso, casi reggae, dice, y una pista en un álbum de Kendrick Lamar lo inspiró a construir un cambio de tonalidad. Pero no fue solo una modulación estándar hacia arriba; quería volver a la tonalidad original antes de que terminara la canción.

El truco de volver atrás es que casi nunca funciona porque es anticlimático, dice Urban. No puedes levantar todo y luego dejarlo caer y pensar que va a contener la energía, por lo que nos tomó una eternidad descubrir cómo hacerlo.

Urban también injertó un espacioso solo de guitarra que usa un tono y un pedal de wah borroso inspirado en el sencillo pop de Steve Miller Band, The Joker. Para colmo, hizo múltiples grabaciones vocales en Nashville, Los Ángeles y Australia mientras saltaba continentes en medio de las grabaciones de American Idol . Cada vez, se acercaba un poco más al centro emocional de John Cougar.

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Algunas canciones, simplemente las usas como una chaqueta de cuero chirriante, dice Urban. Solo toma un tiempo para que se sienta suelto y se sienta bien.

Capitol Nashville lanzó John Cougar, John Deere, John 3:16 a la radio el 9 de junio, y Urban lo interpretó al día siguiente en los CMT Music Awards. Es el No. 24 en su segunda semana en Country Airplay y el No. 25 en su tercera semana en Hot Country Songs. Ya sea que las personas respondan a la nostalgia o a la lucha que representa, claramente se sienten atraídas por John Cougar, la canción y el ícono, que hizo que Estados Unidos fuera real para un niño que crecía en Down Under.

Su composición fue una gran parte de mi vida, dice Urban. Casi siento que entre toda la televisión con la que crecí en Australia y la música de John Mellencamp, entre muchas otras, supe lo que significaba vivir allí y crecer allí.

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