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La semana del 19 de octubre es la semana en que la música digital conoció su futuro. Dominado durante mucho tiempo por los primeros participantes y empresas independientes, el mercado de suscripciones de música fue sacudido por las dos empresas de tecnología más grandes del mundo, Apple y Google.

La noticia del lunes de que Apple Music tiene 6,5 millones de suscriptores y la presentación del miércoles de YouTube Red, el próximo servicio de suscripción de la compañía, son dos pasos muy importantes para ayudar o atraer adecuadamente a los consumidores a hacer la transición de comprar música a la transmisión gratuita a pagar una cuota mensual. tarifa para acceder pero no poseer directamente una gran colección de pistas de audio y videos. Si el salto de los casetes a los CD cruzó un obstáculo, pasar de las descargas a la transmisión paga requiere escalar una pared de 10 pies.

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La industria ha tenido problemas con ese ascenso. Había 41 millones de suscriptores a servicios de streaming de todo tipo a fines de 2014, según el Informe de Música Digital 2015 de IFPI. Es un número más apropiado para unos pocos mercados grandes que para todo el planeta.

Apple Music se convirtió rápidamente en la segunda suscripción de música más grande con 6,5 millones de suscriptores. La especulación fue rampante hasta el 30 de septiembre, el día en que los usuarios iniciales de prueba gratuita de tres meses se convertirían en clientes de pago o cancelarían sus suscripciones. El CEO de Apple, Tim Cook, había anunciado el 6 de agosto que Apple Music había alcanzado los 11 millones de usuarios de prueba gratuitos. Pero la pregunta seguía siendo: ¿se quedarían? El anuncio del lunes demostró que Apple creó un servicio que se conecta con muchas personas.

Conseguir 6,5 millones de suscriptores no es fácil. Aparte de Spotify, que tenía 20 millones de suscriptores en junio (ese número debe actualizarse), ninguna otra compañía ha superado los 4 millones. Deezer afirma tener 6,3 millones de suscriptores, pero solo obtiene ingresos de 3,8 millones de ellos. Pandora, un servicio de radio por Internet que cobra la mitad de los 10 dólares que cobran los servicios bajo demanda, tenía 3 millones a finales de junio. Rhapsody, el mayor estadista de la música por suscripción, superó los 3 millones de suscriptores en julio.

Es más, ningún servicio ha alcanzado este nivel de suscriptores tan rápido. Spotify tardó más de 4 años en llegar a los 6 millones. Cabe señalar que Spotify ha hecho efectivamente el trabajo sucio de presentar un modelo de negocio a una amplia audiencia (al igual que Rhapsody y Napster ayudaron a Spotify). Pero este es el enfoque genial de Apple para lanzar productos. El tiempo lo es todo. Los PDA y los teléfonos básicos prepararon a los consumidores para el iPhone. Las tabletas toscas precedieron al elegante y potente iPad. Apple puede no ser el primero en el mercado, pero a menudo termina siendo el mejor.

No todos se sintieron alentados por el anuncio de Apple. Slate calificó a los 6,5 millones de suscriptores como una ligera decepción dados los 94 millones de iPhones solo en los Estados Unidos. USA Today hizo hincapié en los usuarios de prueba gratuitos que Apple no convirtió en suscriptores. Muchos comentaristas notaron la distancia entre Apple Music y Spotify sin mencionar el lanzamiento de Spotify a fines de 2008.

Las mismas críticas, sin duda, plagarán a YouTube Red. Con más de mil millones de usuarios en más de 70 países, es el único servicio que iguala el potencial de Apple Music. Si YouTube Red funciona espectacularmente y registra, digamos, 25 millones de clientes que pagan en sus primeros meses, representarían solo el 2,5 por ciento de su audiencia global. Que un producto exitoso tenga la tasa de conversión de una campaña de correo electrónico dirigida confundiría a la gente sin fin.

Otro problema potencial es el doble propósito de YouTube Reds. Los suscriptores tendrán acceso no solo a videos musicales, sino también a contenido no musical y programación original, como una serie de comedia y películas de larga duración. ¿Dónde está dibujada la línea? Cualquier cantidad de suscriptores que YouTube anuncie no reflejará el impacto en la industria de la música. Su impacto será rastreado y medido por la IFPI, la RIAA y otros grupos comerciales de la industria discográfica, pero se agrupará de forma anónima con los resultados de otros servicios de suscripción.

Intercalado entre las noticias de Apple y YouTube, Tidal, el servicio de suscripción propiedad de artistas lanzado por Jay Z tras la adquisición de la compañía sueca Aspiro AB y su servicio de suscripción WiMP (que más tarde tomó la marca Tidal), presentó un espectáculo con entradas agotadas. La compañía afirma haber llegado a 1 millón de suscriptores el mes pasado. Incluso contando WiMP con aproximadamente 510 000 suscriptores, registrar alrededor de 490 000 suscriptores en seis meses es un gran comienzo para Tidal.

Tidal es diferente porque puede hacer cosas que pocos o ningún otro servicio de transmisión puede hacer. Conciertos, por ejemplo. El concierto Tidal X celebrado en el Barclays Center de Brooklyn contó con una gran cantidad de artistas de primer nivel como Jay Z, Beyonce, Nicki Minaj, Lil Wayne, Usher, Rick Ross, TI y Damien Marley. Anunciado como el primero de una serie de eventos musicales filantrópicos, Tidal X mostró un enfoque único para la marca y la adquisición de clientes: si organizas un concierto, vendrán. Con ese fin, el concierto se transmitió en vivo en Tidal.com frente al muro de pago y recibió una enorme cobertura mediática.

El punto no es que Tidal X trajera nuevos suscriptores (aunque probablemente lo hizo). Y no es que el contenido exclusivo de Tidals mueva la aguja (las opiniones son mixtas). El punto es que Tidal, un servicio propiedad de artistas que intenta cambiar el equilibrio de poder en la transmisión, está adoptando un enfoque diferente al de sus pares. Tiene poder de estrella y no tiene miedo de usarlo. Tiene el mismo catálogo y, en su mayor parte, los mismos puntos de precio. Pero en un mercado con poca diferenciación, aunque los servicios argumenten lo contrario, Tidal es diferente.

¿Qué sucede con los otros jugadores en el mercado de transmisión? Pandora tiene un negocio tan sólido y un liderazgo temprano, sin mencionar que es un servicio de radio que requiere poco de los oyentes, debería ser el servicio de transmisión más inmune a Apple, Google y Spotify. Slacker, principalmente un servicio de radio, también podría sufrir daños menores. Saavn, un servicio de suscripción centrado en la música india, tiene una barrera natural debido a su enfoque particular.

Pero otros servicios de suscripción están más expuestos que nunca. Deezer, que espera realizar su oferta pública inicial la próxima semana, obtuvo el 40,9 por ciento de sus suscriptores generadores de ingresos de su mercado local de Francia. Es posible que deba seguir el credo del béisbol, golpear donde no está y enfocarse en mercados que probablemente los jugadores principales pasen por alto (ya tiene una buena presencia en América Latina). Lo mismo ocurre con Rhapsody, Rdio (ya disponible en India) y Simfy, que pueden verse desplazados de los mercados más grandes y valiosos.

Podría ser que la marea creciente levante todos los barcos. Pero el éxito de Apple Music y YouTube Red podría elevar el nivel del agua, pero algunos barcos se llenarán de agua y eventualmente se hundirán. Es de esperar cierta carnicería cuando maduren los mercados jóvenes.

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